Posteado por: elsamo32 | diciembre 3, 2008

PETROLEO NO CONVENCIONAL

Destinado a aumentar su producción en los próximos años, es aún más contaminante que el convencional

El petróleo se acaba, aunque no tanto. Las reservas de crudo convencional, es decir, más ligero, con menos azufre y más fácil de extraer, son cada vez menores, pero todavía quedan muchas reservas de crudo no convencional. Las mejoras tecnológicas, el aumento de la demanda, y la disminución del crudo “fácil” hacen cada vez más competitiva su transformación en combustible para los próximos años. El medio ambiente volvería a ser el mayor perjudicado, ya que este tipo de petróleo es más contaminante y requiere más agua y energía para su procesado que el convencional.

- Imagen: Fábio Pinheiro-

El petróleo no es una única sustancia homogénea. De hecho, hay una gran variedad de crudos, aunque normalmente las compañías petrolíferas basan su producción en el convencional. En el otro extremo se encuentra el no convencional, más pesado, sulfurado y difícil de extraer, por lo que no se explota en la actualidad, salvo en dos excepciones: el crudo extrapesado del Orinoco venezolano y el betumen, una sustancia similar al alquitrán, de las arenas bituminosas de Alberta (Canadá).

Sin embargo, a medida que el petróleo convencional se agota y la demanda aumenta, el no convencional gana cada vez más protagonismo. Si en el año 2000 representaba el 16% de la producción mundial total, en 2007 alcanzaba el 25%, y se estima que en 2015 llegará al 40%, según José María Abad Hernández, del Centro Internacional de Investigación Financiera del IESE. Asimismo, un estudio de la consultora Wood Mackenzie (WM) auguraba el año pasado que el crudo y el gas no convencionales cubrirán más de 20% de la demanda global en 2025 y constituirán el 40% del gas de Estados Unidos en 2010.

Dificultades y riesgos medioambientales

El estudio de la consultora WM recordaba que la producción del crudo no convencional es más cara y contaminante y exige más cantidades de agua, energía y disolventes que la convencional. Así se puede comprobar en las actuales extracciones de estos crudos. En el caso del petróleo extrapesado venezolano, si bien es líquido, su viscosidad es mayor que la convencional, y requiere un mayor esfuerzo para llevarlo a la superficie y su posterior transporte (no sirven por lo general los oleoductos normales).

En cuanto al betumen canadiense, es aún más viscoso que el crudo extrapesado, y se encuentra atrapado en capas sedimentarias pegajosas (arenas bituminosas). En este caso, se utiliza la minería a cielo abierto (más contaminante e intensiva en energía que la subterránea) como método más común de extracción, si bien se espera que a medida que mejore la tecnología y las arenas bituminosas superficiales vayan escaseando, se optará por métodos de bombeo de los depósitos del subsuelo.

Asimismo, las plantas dedicadas a mejorar estos crudos requieren mucha más energía, normalmente en forma de gas natural. En el caso de Canadá, los expertos consideran que este aumento del consumo de gas podría ser insostenible a largo plazo.

El agua es otro de los grandes perjudicados por estas instalaciones. A la hora de separar el betumen de la arena y de otros sólidos, se necesita gran cantidad de agua o de vapor, según el sistema utilizado. Se calcula que un barril de crudo bituminoso puede necesitar hasta cuatro barriles de agua. Posteriormente, el agua de proceso no reciclada se envía a embalses que pueden sufrir escapes o filtraciones subterráneas.

Por su parte, las emisiones contaminantes también son mayores. Los procesos de producción y mejora de los crudos extrapesados y bituminosos pueden expulsar hasta seis veces más dióxido de carbono (CO2) que los convencionales. En el caso de la producción de betumen, se liberan sustancias tóxicas como dióxido de azufre, óxidos de nitrógeno, ácido sulfhídrico, compuestos orgánicos volátiles, ozono, hidrocarburos aromáticos policíclicos, partículas sólidas y compuestos reducidos de azufre. Por su parte, el petróleo extrapesado venezolano tiene un alto contenido en azufre, además de metales como níquel y vanadio. El descarte de subproductos, como coque y azufre, es otro problema medioambiental adicional, ya que los crudos no convencionales producen cantidades mucho mayores que los convencionales.

Por ALEX FERNÁNDEZ MUERZA

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Responses

  1. interesante. los campos encontrados en argentina y que hoy en dia son la disputa entre aquella nacion y repsol seran la verdadera “vacamuerta” de aquella zona.


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